Microsoft remporte une affaire cruciale de la FTC concernant l’acquisition d’Activision Blizzard.

Microsoft gagne une importante affaire FTC sur l'achat d'Activision Blizzard.

Microsoft a remporté son procès crucial contre la Federal Trade Commission (FTC) des États-Unis, ouvrant la voie à l’acquisition du créateur de Call of Duty, Activision Blizzard, pour 68,7 milliards de dollars.

La bataille judiciaire de la semaine dernière portait sur la question de savoir si la FTC pouvait être autorisée à prononcer une injonction pour bloquer temporairement l’accord pendant qu’elle poursuivait son enquête. Mais en réalité, l’affaire était considérée comme un référendum sur la capacité générale de l’accord à réussir.

Une défaite devant les tribunaux aurait laissé les efforts de Microsoft pour acheter l’éditeur de World of Warcraft, Diablo 4 et Candy Crush dans l’impasse, a précédemment admis Microsoft.

La décision d’aujourd’hui renforce considérablement les espoirs de Microsoft de conclure l’accord à quelques jours seulement de sa date limite du 18 juillet, et ce malgré l’opposition persistante de l’Autorité de la concurrence et des marchés du Royaume-Uni (CMA).

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En effet, dans un autre développement majeur aujourd’hui, le président de Microsoft, Brad Smith, a annoncé que la décision de la FTC avait incité sa société et la CMA à convenir qu’un “sursis de litige” était désormais “dans l’intérêt public”, ce qui suscite de nouveaux espoirs au sein de Microsoft pour une percée sur ces rivages.

Le Royaume-Uni et Microsoft vont relancer les négociations

“Après la décision de la cour d’aujourd’hui aux États-Unis, notre attention se tourne maintenant vers le Royaume-Uni”, a déclaré Smith aujourd’hui dans une déclaration partagée avec Eurogamer. “Bien que nous ne soyons pas d’accord avec les préoccupations de la CMA, nous étudions comment la transaction pourrait être modifiée afin de répondre à ces préoccupations de manière acceptable pour la CMA.

“Microsoft et Activision ont convenu avec la CMA qu’un sursis de litige au Royaume-Uni serait dans l’intérêt public.” – Brad Smith

“Afin de prioriser le travail sur ces propositions, Microsoft et Activision ont convenu avec la CMA qu’un sursis de litige au Royaume-Uni serait dans l’intérêt public et les parties ont présenté une demande conjointe auprès du Tribunal d’appel de la concurrence en ce sens.”

Microsoft avait précédemment déclaré qu’il entamerait le mois prochain un processus d’appel long et probablement ardu de la décision de la CMA. Ce processus prendrait de nombreux mois à compléter, et même en cas de succès, Microsoft aurait la possibilité de soumettre à nouveau son accord à la CMA du Royaume-Uni, qui était auparavant réticente, pour réexamen.

La décision de la CMA a laissé le Royaume-Uni comme un cas isolé à l’échelle mondiale en ce qui concerne son évaluation de l’accord, ce qui n’a pas semblé ravir les politiciens britanniques, qui se sont interrogés sur le fait que le Royaume-Uni était toujours considéré comme étant “ouvert aux affaires”.

Le mois dernier, Bloomberg a rapporté que Microsoft avait envisagé des options “extrêmes”, telles que le retrait complet d’Activision Blizzard du Royaume-Uni, afin de contourner le blocage de l’accord par le Royaume-Uni.

La manière dont cela se présenterait, et la façon dont les jeux d’Activision Blizzard seraient ensuite vendus et exploités au Royaume-Uni, restent à voir. Mais la décision d’aujourd’hui de la FTC relance ces questions, car Microsoft cherchera à conclure son accord après avoir obtenu un succès quasi assuré sur son propre territoire.

Le seul autre grand organisme de réglementation à s’opposer à l’accord, la Commission européenne de l’Union européenne, lui a finalement donné le feu vert après avoir jugé satisfaisantes les concessions faites par Microsoft pour faciliter le déroulement de l’acquisition.

Pourquoi l’affaire de la FTC contre Microsoft a échoué

La défaite de la FTC aujourd’hui semble avoir été scellée par plusieurs facteurs. Tout d’abord, les documents du tribunal montrent que la FTC n’a pas pu convaincre la juge Jacqueline Scott Corley, qui présidait, qu’il était probable que Microsoft retire Call of Duty des consoles PlayStation après avoir racheté Xbox.

“Il n’y a aucun document interne, e-mail ou discussion contredisant l’intention déclarée par Microsoft de ne pas rendre Call of Duty exclusif aux consoles Xbox”, indique la décision de la juge Corley. “Malgré la réalisation d’une découverte approfondie dans la procédure administrative de la FTC, y compris la production de près de 1 million de documents et de 30 dépositions, la FTC n’a pas identifié un seul document contredisant l’engagement public de Microsoft de rendre Call of Duty disponible sur PlayStation (et Nintendo Switch).”

Quant à l’impact que pourrait avoir cet accord sur les activités de Sony, la juge a décidé que bien que cela puisse nuire à PlayStation, cela n’aurait pas nécessairement d’effet néfaste sur les propriétaires de PlayStation.

“Sony s’oppose à la fusion ; son opposition est compréhensible”, poursuit la décision de la juge Corley. “Avant la fusion, Sony payait Activision pour obtenir des droits de marketing exclusifs qui lui permettaient de commercialiser Call of Duty sur PlayStation, mais limitaient la capacité de Xbox à faire de même. Après la fusion, l’entreprise combinée [Microsoft et Activision Blizzard] ne souscrira probablement pas à de telles restrictions.

“Peut-être mauvais pour Sony. Mais bon pour les joueurs de Call of Duty et les futurs joueurs.” – Juge Corley

“Avant la fusion, un consommateur voulant jouer à un jeu Call of Duty sur console devait acheter une PlayStation ou une Xbox. Après la fusion, les consommateurs pourront utiliser le cloud pour jouer sur l’appareil de leur choix, y compris, comme prévu, sur la Nintendo Switch.”

Pour résumer cette section de l’affaire, le juge Corley a décidé que l’accord était: “Peut-être mauvais pour Sony. Mais bon pour les joueurs de Call of Duty et les futurs joueurs.”

Concernant le streaming de jeux sur le cloud – l’aspect qui a conduit les autorités britanniques à bloquer l’accord – le juge a été convaincu par l’argument de Microsoft selon lequel son rachat d’Activision Blizzard offrirait plus de choix aux consommateurs.

“Cet argument est contredit par les accords post-plainte de la FTC que Microsoft a conclus avec cinq fournisseurs de streaming sur le cloud”, peut-on lire dans la décision du juge Corley. “Avant la fusion, il n’y a pas d’accès au contenu d’Activision sur les services de streaming sur le cloud. Après la fusion, plusieurs concurrents de Microsoft dans le streaming sur le cloud auront – pour la première fois – accès à ce contenu. La fusion renforcera, et non affaiblira, la concurrence sur le marché du streaming sur le cloud.”

Dans l’ensemble, le juge Corley a estimé que le processus avait entraîné de meilleurs avantages pour les joueurs, avec un meilleur résultat pour les fans de jeux vidéo si l’accord aboutissait.

“L’acquisition d’Activision par Microsoft a été décrite comme la plus importante de l’histoire de la technologie”, a écrit le juge Corley en résumé. “Elle mérite d’être examinée. Cet examen a porté ses fruits : Microsoft s’est engagé par écrit, publiquement et devant la justice à maintenir Call of Duty sur PlayStation pendant 10 ans, au même niveau que sur Xbox. Il a conclu un accord avec Nintendo pour amener Call of Duty sur Switch. Et il a conclu plusieurs accords pour apporter pour la première fois le contenu d’Activision à plusieurs services de jeu en streaming sur le cloud.

“Pour les raisons exposées, le tribunal estime que la FTC n’a pas démontré qu’il existe une probabilité qu’elle l’emporte sur son argument selon lequel cette fusion verticale particulière dans cette industrie spécifique pourrait sensiblement réduire la concurrence. Au contraire, les preuves au dossier indiquent que les consommateurs auront davantage accès à Call of Duty et à d’autres contenus d’Activision. La motion en vue d’une injonction préliminaire est donc REJETÉE.”

Microsoft et Activision célèbrent la décision de la cour

“Nous sommes reconnaissants envers la cour d’avoir rapidement décidé en notre faveur”, a déclaré aujourd’hui Phil Spencer, responsable de Xbox, dans une déclaration publiée via Twitter. “Les preuves ont montré que l’accord avec Activision Blizzard est bénéfique pour l’industrie et les affirmations de la FTC concernant le changement de console, les services d’abonnement à plusieurs jeux et le cloud ne reflètent pas la réalité du marché des jeux vidéo.

“Depuis que nous avons annoncé cet accord, notre engagement à proposer plus de jeux à plus de personnes sur plus d’appareils n’a fait que croître. Nous avons conclu plusieurs accords pour rendre les jeux d’Activision Blizzard, les jeux first-party de Xbox et Game Pass disponibles à un plus grand nombre de joueurs qu’aujourd’hui.

“Nous savons que les joueurs du monde entier ont suivi cette affaire de près et je suis fier de nos efforts pour étendre l’accès et le choix des joueurs tout au long de ce parcours”, a conclu Spencer.

“Le système judiciaire a fonctionné”, a écrit Lulu Cheng Meservey, dirigeante d’Activision, sur Twitter en réaction à la décision d’aujourd’hui. “Un tribunal équitable et neutre est parvenu à la bonne conclusion concernant la fusion d’Activision Blizzard avec Microsoft, sur la base des faits et du droit.

“Le jugement du juge rejette la tentative idéologique de la FTC d’empêcher un accord qui profite aux joueurs et permet une concurrence accrue au lieu de protéger le leader du marché.”